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La telomerasi è un enzima in grado di ricostruire i telomeri dei cromosomi.

Quando una cellula si moltiplica, tutto il suo DNA viene duplicato, grazie ad un enzima chiamato DNA polimerasi. Questo enzima, per funzionare, deve agganciarsi al filamento di DNA da replicare, e non può rimanere agganciato quando si trova troppo vicino all' estremità di tale filamento, che quindi non può essere duplicata (si può immaginare il filamento di DNA come il nastro di una audiocassetta: la testina del registratore non può raggiungere le estremità del nastro, dette "code", perchè sono attaccate alla bobina, e su tali parti del nastro non viene registrato nulla). Quindi, ogni volta che una cellula si divide, si rischia di perdere una parte del suo DNA, producendo cellule figlie non più in grado di sopravvivere.

Le cellule batteriche hanno risolto il problema in un modo molto semplice: il loro filamento di DNA è a forma di anello, chiuso, in modo da non avere estremità; le cellule eucariote (incluse quelle umane) hanno invece alle estremità dei cromosomi delle sequenze genetiche dette telomeri, che non codificano nulla (sono solo sequenze ripetitive di nucleotidi); in questo modo, anche se ad ogni replicazione una parte del telomero viene persa, non vengono perse sequenze genetiche importanti. Naturalmente, dopo un certo numero di replicazioni, il telomero diviene sempre più corto, fino a sparire, ed a questo punto vengono perse sequenze genetiche importanti, e la cellula muore (una colonia di cellule quindi può accrescersi solo fino ad un certo punto, poi si estingue).

La telomerasi è un enzima in grado di ricostruire i telomeri, permettendo quindi alla cellula di riprodursi un numero di volte illimitato: normalmente viene espressa nelle cellule germinali ed embrionali, ma non nelle cellule somatiche; in questo modo, si pone un limite alla crescita dei tessuti; le cellule tumorali sono in grado di riattivare la telomerasi, ed in questo modo possono riprendere a proliferare.

Dal momento che l' accorciamento dei telomeri è una delle caratteristiche dell' invecchiamento (dopo un certo numero di cicli la cellula non si riproduce più, e non può più rigenerare un tessuto danneggiato) la telomerasi ha suscitato parecchio interesse, perchè permette, in un certo senso, di "rimettere indietro l' orologio". In realtà, il blocco della crescita cellulare dipende da moltissimi elementi (differenziazione, presenza di cellule staminali, fattori di crescita e ormonali), e serve, tra l' altro, ad impedire un aumento eccessivo delle dimensioni, che comporterebbe problemi di alimentazione e di ossigenazione ai tessuti.

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