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Per metastasi si intende il trasferimento di un processo patologico da una sede ad un' altra nello stesso individuo; in genere ci si riferisce a metastasi tumorali.

Un tumore è formato da cellule in attiva proliferazione, che sono sfuggite al controllo (in seguito ad una mutazione del loro DNA), e formano una massa in crescita detta tumore primitivo: il tumore, oltre a consumare una elevata quantità di nutrimento, può comprimere le strutture vicine o infiltrarle, distruggendole, inoltre può liberare ormoni con azioni su altri organi (sindrome paraneoplastica). E' però possibile, in questi casi, asportare il tumore chirurgicamente.

Se qualche cellula tumorale si stacca dal tumore primitivo, può migrare in altre sedi (attraverso il sangue, il sistema linfatico, o disseminandosi in pleura e peritoneo), ed iniziare a moltiplicarsi creando una "copia" del tumore, detta metastasi: in questi casi, anche rimuovendo il tumore di partenza la malattia non si arresta, occorre quindi usare un trattamento (chemioterapia o radioterapia) che distrugga sia il tumore che le metastasi (asportare le metastasi chirurgicamente è quasi sempre impossibile, perchè in genere sono troppo numerose, e molte di esse sono microscopiche). L' ostacolo principale è dato dal fatto che le cellule tumorali sono cellule umane mutanti, molto simili alle cellule sane, e perciò la maggior parte delle terapie in grado di ucciderle ucciderebbero anche le cellule sane (a questo è dovuta la maggior parte degli effetti collaterali delle terapie antitumorali). Un tumore polmonare, ad esempio, può causare metastasi cerebrali (alcune cellule tumorali entrano nel sangue, vengono portate fino al cervello, dove si impiantano ed iniziano a proliferare); altre sedi comuni di metastasi sono il fegato e le ossa.

I tumori maligni possono dare metastasi; al contrario, i tumori benigni non ne causano, inoltre crescono più lentamente, non sono in grado di infiltrare i tessuti, e sono spesso circondati da una capsula di tessuto fibroso, che rende più facile l' asportazione chirurgica.

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