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Al genere Cordyceps appartengono Ascomiceti particolari e strani. Sono funghi parassiti che attaccano funghi ipogei, di solito tartufi dei cervi (Elaphomyces), oppure insetti o ragni (è il caso di Cordyceps Sinensis).

Le spore, a maturità, vengono disperse nell'aria. Quando un frammento di spora entra in contatto col corpo dell'ospite " adeguato", la spora viene stimolata, germina e penetra nell'insetto, generalmente allo stadio di larva. Il fungo si propaga poi in tutto il corpo dell'insetto e finisce per ucciderlo in pochi giorni. Quando l'insetto è morto, il micelio riempe completamente il corpo, che dall'esterno sembra normale, come mummificato. Il fungo così aspetta che vi siano condizioni favorevoli per fruttificare.

Non si tratta quindi di simbiosi (da cui entrambi gli organismi traggono vantaggio), ma di parassitismo (in cui un organismo trae vantaggio causando però un danno all' altro).

I funghi del genere Cordyceps sono usati in farmacologia: da essi si estrae la ciclosporina, usata come immunosoppressore nei trapianti d' organo, e la cordicepina, usata come antitumorale.

Cordyceps Sinensis è usato nella medicina cinese, che gli attribuisce numerose proprietà benefiche: tuttavia, dal momento che i principi attivi contenuti in esso possono presentare effetti collaterali anche gravi, non deve essere usato di propria iniziativa per l' automedicazione.

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