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La Valeriana officinalis è una pianta erbacea perenne che cresce nelle regioni temperate del nord America (dove è nota con il nome di Setwall), dell’ovest dell’Asia e dell’Europa. Il nome popolare, erba dei gatti, proviene dal fatto che la pianta fresca esercita un'attrazione di tipo "stupefacente" sui gatti ed è forse questo il motivo per il quale, pur essendo decorativa, la si incontra raramente nei giardini.[1]

Gli usi tradizionali della Valeriana sono molteplici (emicrania, ansia, vertigini, problemi mestruali, menopausa), ma l’unico impiego ad oggi approvato è nel trattamento di lievi tensioni nervose e nell’insonnia non organica. In dosi modeste (sotto le quantità indicate nella posologia), il rimedio può avere un effetto paradossale perché diventa un eccitante.

La parte della pianta che storicamente viene utilizzata a scopo medicinale (la cosiddetta “droga”) consiste nei suoi organi sotterranei (radici, rizoma e stoloni). La droga fresca non ha un odore distintivo mentre, con il tempo, la droga essiccata sviluppa normalmente un odore caratteristico, non piacevole. Il forte odore di Valeriana officinalis essiccata è dovuto all’idrolisi di composti presenti nell’olio volatile (acido isovalerico).

Le sostanze comunemente riscontrate nel rizoma e nelle radici sono: olio essenziale (borneolo tra i monoterpeni; acido valerenico e valeranone tra i sesquiterpeni), iridoidi (valepotriati), tannini, lignani (idrossipinoresinolo), alcaloidi (actinidina), aminoacidi liberi (acido gamma-aminobutirrico o GABA, tiroxina, arginina, glutamina)[2]

L'assunzione di Valeriana può produrre una lieve riduzione dell'attenzione e della concentrazione (26). Soggetti che assumono Valeriana per lungo tempo possono accusare (oltre ai disturbi gastrointestinali) cefalea, irrequietezza, insonnia, ipotermia, nefrotossicità, midriasi, visione alterata, disturbi cardiaci. Per i possibili effetti mutageni la valeriana non deve essere somministrata a bambini sotto i 6 anni o a donne in stato di gravidanza o allattamento.

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